Cómo se relacionan las alergias y el asma entre sí

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Por William E. Berger, Jackie Joyner-Kersee

Alergia es un término descriptivo para una amplia variedad de trastornos de hipersensibilidad (lo que significa que usted es excesivamente sensible a una o más sustancias a las que la mayoría de las personas normalmente no reaccionan), mientras que el asma denota un proceso específico de la enfermedad de los pulmones. Aunque son dos temas distintos con definiciones diferentes, la alergia y el asma comparten un fuerte vínculo, a menudo coexistiendo como socios en la enfermedad. Comprender plenamente cualquiera de los dos temas requiere entenderlos a ambos.

Piense en la alergia y el asma como dos avenidas distintas con intersecciones importantes, como Broadway y la calle 42 o Hollywood y Vine. Para ser un paciente consciente e involucrado, usted a menudo tiene que viajar por ambos caminos.

Llevar una vida sana y satisfactoria con alergias y/o asma implica muchas medidas generales de diagnóstico, tratamiento y prevención. De hecho, los síntomas de enfermedades aparentemente dispares como la rinitis alérgica (fiebre del heno), la mayoría de los casos de asma, dermatitis atópica (eccema alérgico) y otras afecciones alérgicas son el resultado de la respuesta similar e hiperreactiva de su sistema inmunológico a sustancias que de otra manera serían inofensivas y a las que los médicos se refieren como alérgenos.

La palabra alergia es el término griego antiguo para una respuesta anormal o reacción exagerada. Contrariamente a la creencia popular, los sistemas inmunitarios débiles o deficientes no causan asma ni alergias. Más bien, las defensas de su cuerpo trabajan horas extras, haciendo que su sistema inmunológico sea demasiado sensible a sustancias que no representan una amenaza real para su bienestar. Es por eso que los médicos a menudo usan el término hipersensibilidad para referirse a una alergia.

Los siguientes son los puntos principales a tener en cuenta cuando se trata de asma y alergias:

  • Las alergias no son sólo fiebre del heno. Además de afectar la nariz, los senos paranasales, los ojos y la garganta (como en los casos típicos de rinitis alérgica), la exposición a los desencadenantes de la alergia también puede causar síntomas que afectan a otros órganos del cuerpo, incluyendo los pulmones, la piel y el tracto digestivo.
  • Estas enfermedades no son infecciosas ni contagiosas. Usted no contrae una alergia o asma. Sin embargo, usted puede heredar una predisposición genética para desarrollar hipersensibilidades que eventualmente pueden aparecer como alergias y/o asma.
  • Las alergias y el asma no son como las tendencias o las tallas de zapatos. Realmente no los superas. Estudios extensos durante los últimos 15 años muestran que aunque su dolencia puede variar en carácter y severidad a lo largo de su vida, es una condición física continua que probablemente siempre está presente de alguna forma.
  • Los desencadenantes de la alergia y el asma incluyen alérgenos como el polen, la caspa de los animales, los ácaros del polvo, las esporas de moho, varios alérgenos de contacto y ciertos alimentos, medicamentos y veneno de los insectos que pican.
  • Las reacciones asmáticas también pueden ser el resultado de desencadenantes no alérgicos que actúan como irritantes, incluyendo el humo de tabaco, los limpiadores domésticos, los productos en aerosol, los disolventes, los productos químicos, los humos, los gases, las pinturas, el humo y la contaminación del aire interior y exterior.
  • Otras formas de desencadenantes no alérgicos que afectan principalmente a las personas con asma se conocen como factores precipitantes e incluyen otras afecciones médicas como la rinitis, la sinusitis, el reflujo gastroesofágico (GER) y las infecciones virales (resfriados, gripe); estímulos físicos como el ejercicio o las variaciones tanto en la temperatura del aire como en los niveles de humedad; y sensibilidades a aditivos alimentarios como los sulfitos, medicamentos como los betabloqueantes (Inderal, Lopressor, Corgard, Timoptic), y aspirina y otros medicamentos antiinflamatorios no esteroides (AINE) de venta libre como el ibuprofeno (Advil, Motrin), ketoprofeno (Actron, Orudis), naproxeno (Aleve), y los nuevos AINE de prescripción conocidos como inhibidores COX-2, incluyendo celecoxib (Celebrex) y rofecoxib (Vioxx).
  • Las alergias y el asma no son condiciones mutuamente excluyentes. Tener un tipo de hipersensibilidad no le impide desarrollar otros. Usted puede tener múltiples sensibilidades a diferentes tipos de alergenos, irritantes y factores precipitantes. Muchos investigadores consideran los trastornos alérgicos como una serie continua de enfermedades que pueden aparecer de muchas maneras, dependiendo de la naturaleza y el grado de sus sensibilidades, así como de sus niveles de exposición a los desencadenantes.
  • Todo lo que estornuda, gotea, corre, se congestiona, sibilancia, agua, tos, picazón, erupción o hinchazón no siempre se debe a una reacción alérgica. Por eso, el primer paso para tratar eficazmente la causa subyacente de los síntomas es diagnosticar adecuadamente la enfermedad.
  • Aunque la mayoría de las personas con asma también tienen alergias (y rinitis alérgica en la mayoría de los casos), algunas manifestaciones del asma parecen desarrollarse sin un componente alérgico. En los casos de asma de inicio en adultos, que a menudo se desarrolla en personas mayores de 40 años y es menos común que el asma de inicio en niños, la atopia (una tendencia genética a desarrollar hipersensibilidad alérgica; no parece jugar un papel importante). En cambio, los factores precipitantes como la sinusitis, el reflujo gastroesofágico (RGE), los pólipos nasales y las sensibilidades a la aspirina y a los AINEs relacionados son más propensos a desencadenar esta afección.

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